第二书包网 > 辣文小说 > 窃香(公媳) > 正文 【】
    请安

    隆冬渐去,春意盎然。初春的阳光散碎地洒在江南大地上,积雪消融,盈盈绿意俏然而生。

    周府东南一隅,几缕晨光透过支摘窗照进室内,寒意微减。

    梳妆台前,女子望着镜面愣愣出神,菱形黄铜镜内映着女子相貌,眉如远黛,唇若朱樱,只是其面色微微发白,眉间萦绕不属于年轻少女的愁绪。

    片刻后,女子低低叹了口气,收回了思绪,素手微抬,将秀发隆起,束成妇人发髻。

    女子名为徐婉,四年前嫁入周家,周家是首屈一指的富商,钱庄买卖做的顶大,是江南商户望尘莫及的人家。

    周家家业偌大,可子嗣并不兴旺,周家老爷周淮安,仅有一子名为周泓,独子自幼多病,吃了多少药都不见好。

    眼间孙儿的身子一日不如一日,周家老太太下重金,请清道观老道士批了一卦,卦文道娶八字硬的少女冲喜,周泓病情或可好转。

    周家老夫人忙让人依老道士批的八字寻人,底下人奉命寻八字相符、还未出嫁的少女,最终寻到做绸缎生意的徐家。

    徐家纵为小门小户,也不会将女儿嫁给一个命不久矣的病秧子,拒了周家遣来说项的媒人,并对周家人闭门不见。

    奈何不久后,徐婉的母亲生了一场大病,请了很多大夫都医不好。

    就在徐家人焦头烂额、束手无策之际,周家花千金从京城请来一位大夫,大夫妙手回春,医好了徐夫人的病,周家此意意图显而易见,徐家也不愿平白受人恩情,无奈只得将女儿嫁过去。

    头两年不知是价值千金的药石起了效,还是应了那老道士的话,周泓病病巍巍的身躯有所好转,周老夫人很是欢喜,对孙媳妇徐婉也很是满意。

    谁能料想,去岁中秋,周泓暮食多吃了几个元宵团子,团子软糯,周泓又长卧病榻,积食未消,就这样撒手而去了。

    徐老太太埋怨徐婉没有照看好孙儿,致使孙儿离去,很少给徐婉好颜色,对其每日问安闭门不见,但碍于孝道徐婉还是日日勤去。

    就这样,约莫一年时间,徐老太太从丧孙之痛走了出来,也明白了这是孙儿命数,怨不得旁人,据此后,鲜少苛责徐婉,只话间透出几分疏离,也不曾多加为难。

    徐婉今日还是如常去问安,只今日比往常早了叁刻,原因无他,昨晚外出一月有余的周家老爷,她名义上的公公回来了,今早怕也会去老太太处,徐婉不想和他撞见。

    照理说公媳打个照面也无可厚非,可徐婉不知怎地,心底隐隐怕他。她与周泓新婚那天,周家老爷去北边谈生意还未及赶回,见到他,是在成亲叁日后。

    那日她搀着周泓去拜见高堂,周泓母亲早逝,周家当家主母仍是周老夫人。周老夫人和周老爷周淮安位于堂上,下面坐着几位姨娘,徐婉抬眼就看到了她那位公公。

    他身着深色长衫,腰身挺拔,面容深邃,端坐于堂前,虽流露出浅浅笑意,仍掩盖不住周身摄人的气势。

    徐婉端起茶盏向他递了过去,不期然望进一双幽深的眼眸,双眸讳莫如深,透露着若有若无的打量。

    徐婉低眉敛目,顶着头顶无形的压迫之感,依次端茶敬完高堂,收了长辈赏的礼物,总算走完流程。

    自那日拜见过他后,徐婉就很少见到他。源于周淮安不喜那些繁礼,又顾忌周泓身子,让他们夫妇二人每日不必向他请安。

    转眼间徐婉已随丫鬟到了东院,院内梅蕊绽放,阵阵梅香随寒气而来。

    院内洒扫妇人向她行了礼,待屋前立定,徐婉让春茗前去通传,不久后,就见老夫人身边的房嬷嬷打了帘子传她进去。

    屋内炭火烧的旺,驱散了凛冽寒意。周老夫人也是刚盥洗完毕,此刻正侧卧于绛紫秀罗纹锦榻上,背靠红底描金线绣牡丹的靠垫。见徐婉来了,让人搀着坐了起来。

    徐婉如常问安回话,老太太最近精神不济,简单的寒暄几句后,老太太就让徐婉回了。

    出了跨院,徐婉暗松了口气,刚才紧绷的神经此刻也放松下来,徐婉估量着此际应不会碰到周淮安了,回院左右也无事,也不着急赶回,因而放慢了赶路的脚步。

    子嗣

    周淮安望着长廊尽头一左一右两抹陌生的背影微微蹙眉,一时记不起是谁。

    管家周财望着自家爷紧皱的眉头,有眼色地提醒道:“少奶奶真是孝顺,一大早就来向老夫人请安了。”

    “嗯。”周淮安想来起了,原是他那位儿媳,为儿子周泓冲喜娶来的徐氏。

    想起周泓,周淮安暗暗叹了口气,他这位儿子,从落生便带了病根,吃药多年都不见好,眼间周泓身子骨一日日垮下,母亲请来了老道士来探看,周淮安对此倒是不可置否,他一向不信鬼神,看着整日忧心忡忡、食不下咽的老母,却不好开口劝说,便任其而去了。

    没想到这老道士竟批出了娶妻冲喜的卦文,他嗤笑一声,只觉荒诞,对母亲差人寻符合八字的女子亦是不闻不问。

    寻来寻去,寻到了徐家,徐家不舍将女儿嫁来,亦在他的所料之中,哪有清白人家愿意将女儿嫁给一个病秧子?更说不准嫁来后便要守活寡。徐家不愿,他也不好强求,正值北方铺子出了点事,需他亲去处理,便带着随从来福、旺儿等人前去查看。

    半月后,母亲差人送了信来,说了徐家妇人染病的事,并让他差人从京带来一位大夫,他知母亲用意,母亲这是还没放弃给周泓娶妻冲喜的念头,低叹一声,让来福寻了京城峰林医馆的丁大夫前去。

    丁大夫医好了徐夫人,徐婉也嫁入了周家。

    周泓娶妻那天他还未及赶回,只提前差人送回了价值万金的珍珠玉石镶嵌而成的头面送回了周府,作为新妇的见面礼。

    几日后,他赶了回来,端坐于高堂,徐氏搀着周朗来拜见自己,他打量了堂下人一眼,低眉顺目、恭顺安静,心道:模样周正,态度柔顺,是个老实安分的。

    他目光不及收回,徐氏就端了茶望过来,不期然和她四目相对,他并未避讳,她却如小鹿受到惊吓一般错开来,连将茶递来时指尖都在微微颤抖,他只觉好笑。

    他这儿媳不仅人长得柔弱,连性子都如猫儿般胆小。

    他不喜繁礼,又顾念着儿子身子,让下人告诉他们夫妇不必请安,因而和徐氏的碰面是寥寥无几,这才看那抹身影觉得眼生。

    思绪回笼,他已到母亲院内,丫鬟行了个礼后打起帘子,他抬脚迈进屋内。

    周老太太正躺在榻上闭目养神,见到他来了后,扶着房嬷嬷的手坐了起来。

    “母亲。”他迈步上前,在老太太的示意下坐了下来。

    “淮安......咳咳......”

    房嬷嬷忙上前搀着老太太。

    “母亲的咳疾怎还未好。”周淮安皱眉道,“儿子这就去差人唤大夫来看一下。”

    “不必了。”周老夫人了抬手止住了要起身的周淮安,“我这咳疾早已痊愈,只今日天寒复咳两声罢了,不必差人来看,况府内还备着大夫开的药喔。”

    “既如此,那今日就不差人来看了,母亲待会可要记得喝药。”周淮安轻声嘱咐老夫人道。

    老太太应下,言毕不语,只定定望着他。

    周淮安只觉眉心突突跳了一下,已预料到老太太接下来的话。

    果不其然,又是那些让他多纳新人进府的话,劝他多去内院坐坐,不要老想着外出,生意的事交给下人来做云云。

    周淮安如往常一样一一应下,不多时,就借口府里还有事未处理退了出来。

    周老夫人望着儿子离去背影直叹气,房嬷嬷宽慰她道:“夫人莫急,爷正值壮年,子嗣是早晚的事。”

    “我怎能不急,泓哥去了,淮安今年可都叁十多了,膝下还无人,这偌大的家业以后该由谁来承继?”

    想起周泓,老夫人一阵心酸绞痛,留下几滴浊泪:“泓哥儿,我可怜的孙儿啊......”

    房嬷嬷一面帮老夫人拭泪,一面道:“如今爷回府了,老奴让几位姨娘殷勤点,爷又不是那种冷淡的性子,说不得不久后府里就有好事了。”

    老太太经一提醒,堪堪止住眼泪,吩咐房嬷嬷道:“你待会给让库房给各房送去点补品,淮安回来了,让她们着点心。”

    房嬷嬷应下,又宽慰老夫人几句,老夫人心绪渐定。

    相邀

    周淮安出了东院,穿过曲折游廊,朝着西厢房而去,那里是几房妾室所居之处,他许久不归,合该去瞧瞧。

    穿过嶙峋假山,踩着鸦青石板,行至外院影壁处,他忽想起周老夫人的话,心中一阵烦躁,顿时改了主意,停下脚步,吩咐周财把府内账本送来,自己则转身去了书房。

    周财跟在自家爷身后走着,眼看着爷是往后院方向去的,不知怎地却停了脚步,转身向书房而去。

    周财暗叹一声,爷在外忙碌数月,回府还不及歇一歇,瞧着这意思又要忙事,张了张嘴,有意劝一劝,但瞧着自家爷略显烦躁的的背影,周财登即住了嘴,不敢耽搁,忙去账房取账本。

    不多时,周财就匆匆从账房返来,进了书房,看着周淮安靠在红漆嵌理石檀木椅上,沉眉敛目,面色不虞,忙恭敬地将账本置于其面前的红梨木案几上,然后小心地退了出去,阖上书房门。

    周淮安闭目靠着直后背檀木交椅躺了会儿,待燥意褪去,方起身查看案上账本。

    周家家业庞大,账目繁多,账本配由专门的管事负责记录,每月都会呈上一次,以供周淮安核查,他已近叁月未归,此时账目已堆如小山。

    暖阳东升,原本半暗的书房也渐渐亮堂起来。一一查点核对后,已过了近两个时辰,周淮安合上账本,将笔置于白玉镂雕松柏高桥笔架上,身子向后靠了靠,开始思量起周老夫人的话。

    他已年逾30,膝下仅有一子,独子还在前岁中秋去了,母亲经此事后更是苍老了许多,念及此,他心中微恸,想着此后定要体谅母亲些,遵循她意,多放心思在家里。

    只是这子嗣之事,向来随缘,他十六娶妻,十七有了周泓,此后十几年内,姬妾亦无所出,可见缘分未到。

    他已打下主意,再等两年,如果还无子,则从宗室过继一个来,悉心教养便是。

    只是,这徐氏,该如何安置?

    他皱了皱眉,脑海里不仅想起今早看到的那一道匆匆背影,身材纤细,体段窈窕,正值妙龄,却生生守了寡,着实有些可怜,且这几年徐氏在府里倒也安分,那就等事毕,给其一笔钱财,遣回家去,让她自行嫁娶。若不愿,则辟一处宅院好生养着便是。

    事已想妥,方眉目舒展,轻吁口气,准备起身,这时门外传来周财的声音:“爷,秦公子来了。”

    周淮安唔了一声,吩咐道:“请他去前厅候着,我这就过去。”

    前厅内,铜制面刻假山流水双兽耳博山炉内燃着檀香木,烟雾缭绕,暗室盈香。

    一人着墨绿色直裰,外罩柿子红狐狸皮披风,头带玄色毡帽,静坐在松木方椅上,正是秦望。

    秦望祖上原也是扬州有钱的大户人家,但其祖父秦安泰为人迂腐固执,进学多年次次落榜,于生意之道又不知变通,接手秦家生意后,秦家渐渐没落。

    其父秦见川颇有些头脑,虽随了父亲秦安泰固执的性子,却又不至于冥顽不灵,自他经手秦家渐有好转,只可惜其命不长,不到叁十便去了。

    留下二子,大郎秦山,亦是个顽固的木头性子,一心只想进学,屡试不第,弱冠之年了,仍是个童生,二郎则是秦望,喜好风月,不擅经营生意之道,更是结交了一群扬州商户子弟四处吃喝玩乐。

    眼看秦家是没了指望,就要没落下去,却机缘巧合得遇一桩喜事。

    秦望虽品行不堪,却生得白皙净秀,一双桃花眼更是勾魂摄魄,模样也甚是风流,于一次游玩中被扬州县令之女李翠翠看中,李翠翠扬言非他不嫁。

    李翠翠生得一副虎腰熊背,嗓子又尖锐难听,秦望哪能愿意,一哭二闹叁上吊就是不从,但秦家众人却因此事心生欢喜,秦母以自己寡母、育其不易之态强逼秦望,秦望无奈只得从之。

    秦家有了县太爷这层关系,别人也给几分薄面,久而久之,生意倒有了起势。

    只是秦望风流本性难改,一寻着机会便溜去青楼楚馆,因着家里那位原因,他尤爱细腰细嗓,凡粉头舞女都要依着和自家那位相反的特征来寻,这才在醉月楼包下了头牌月梅。

    他平时忌着家里,不敢常往青楼跑,此刻已有半月没见月梅,想的心痒难耐。

    觑着家里那位去寺庙还香的空当,溜了出来,约了几人,正要往醉风楼赶,忽想起周淮安昨日回府了,想差人去递拜帖想邀,却又怕他拒了不来,因而让那几位先去,自己则耐住急切性子亲自来邀。

    为何特来寻周淮安,这里面有些说项,秦望虽因着县令之故,也结交了一些富商之子,但裙带关系,终究难上台面,家里那位又生的彪悍丑陋,那些人面上不说,背后却不知如何嘲笑自己,秦望急欲攀附上其他靠山,这才巴上了周淮安。

    周家在扬州一顶一的人家,周淮安此人又是身形挺拔,相貌堂堂,在扬州颇有威信,传言连知府大人竟都敬之叁分,这可比自己岳父还要有排面,且和他交好后,原先还有些看不上自己的子弟都迎了上来,他在岳父县令大人面前亦多了些底气,故而一存着机会,就来周府攀交。

    月湘

    见周淮安跨槛而入,秦望忙起身迎了上来:“哥昨日回府,昨晚不及相迎,今日弟几个特在醉风楼设宴给哥接风洗尘,望哥务必赏脸。”

    “你倒耳目灵通,我昨日才回,你今日就来叨扰。”翻看了一上午账目,周淮安已有些惫怠,有心不去,正欲推脱。

    秦望见状,忽改了口,换了套说辞道:“哥好久不去那醉风楼,那月湘可念着哥喔,瞧着人都憔悴了不少,怪可怜见的,哥即便不给我们几个面子,为了那月湘,也合该去一趟。”

    醉风楼的月湘乃是周淮安梳笼的一个粉头,因有几分性格,周淮安便包下了她。

    周淮安转念一想,今日府内也无事,自己刚回府,这几个也少不得烦,不如今日赴宴,图以后清净,便说道:“偏你油滑,既如此,那就同你走一趟吧。”

    俩人进了醉风楼,此时还未及黄昏,外面天仍亮着,楼里却已关了门窗,挂起了灯笼,流光溢彩,映在熙熙攘攘的宾客身上,一派的纸醉金迷。

    见二人来了,醉风楼老鸨王婆子忙丢下楼下客人给身边小厮招呼,自己则扭着腰迎了上去,嘴角挂着谄媚的笑。

    “周爷,您来了,您不在的这段时日,月湘可念着您喔,连饭也吃不好,如今人可清减了一圈,今儿宴毕,您可要去瞧瞧月湘,不然她指不定怎样难过喔。”

    周淮安自半年前包下月湘后,统共就来了五六次,人虽不常来,赏钱却格外丰厚,因而每次来王婆子都会想方设法勾住他的腿脚。

    这边待他应下,王婆子忙欢喜地引二人至楼上包厢,并派小厮去通知月湘,  让她精心梳洗一番后前来相陪。

    包厢内正是秦望约的那几个,这几人早一人一个美人在侧,有的怀抱美人嘴对嘴哺酒相喂,还有几个半褪身侧人儿罗衫,肆意揉捏、吸吮着娇乳,好不香艳。

    见二人来了,众人忙放下怀中美人,起身相迎,一一落座后,唤人上了酒菜。

    吃酒、敬酒、恭维话各种场面都有,行至半酣,几人已按捺不住浮浪性子,伸手下去亵起身边的粉头来,这还不算罢,有的还公然调戏起他人的粉头。

    月湘已梳洗完毕,此刻正伴在周淮安身侧,陪他饮着酒。

    包厢内场面虽淫靡混乱,却无人敢上来调戏,倒不是因她性子倨傲,这里面的公子哥个个都是二世祖,抢民女,妇人,什么混账事都做过,性致上来,哪管你是什么样的性儿,强了死了自有人善后。

    只是周怀安身侧的人,他们实没胆子动,别看周淮安此刻从容谦和,待人有礼,但做下狠事来却是丝毫不留情面。

    去年深秋,有一北方蛮客借着酒意调戏了周淮安包下一位粉头,隔天那蛮客醒了酒,知道那是周家老爷的人,周老爷在北面也颇有些名头,那蛮客尤为后悔,挑了好些礼物,亲去周府赔礼,周淮安并未收礼,却也没有怪罪那位蛮客。

    原以为此事就此揭过,没想到不过几天时间,那蛮客就急忙北去了,连行李都未及带走,形状仓皇,引得众人纷纷揣测原因。

    有人传言,看到他走时右手少了两节手指,可巧正是调戏粉头的那两根,此言一出,众人都骇了一跳,自此恨不得对周淮安的人敬而远之,那还敢生旁的心思来。

    正因为此,月湘才跟了周淮安。月湘本是南方某个偏僻小县的人,县里遭了洪水,爹娘兄弟都死了,遂来扬州投奔表姑母。

    她表姑母早年嫁给了扬州一个员外,员外贪色,早先纳了几房,她表姑母出嫁多年,心性被磋磨得早变了,斗来都去,斗下去了员外纳的那几房,并生下一子,府外虽不知,府内却只有她一人。

    月湘生的姿色艳丽,自来了员外府,员外一双眼睛贼溜溜的直往月梅身上盯,表姑母以为月梅存心勾着员外,怕她动摇自己来之不易的地位,下的狠心把她卖到了青楼。

    被卖到青楼后,月梅不吃不喝,上了几次吊,也没能死成。本以为就要在这青楼被人凌辱至死,正万念俱灰之际,却听到有人议论当年客商调戏粉头那件事,也顺带提到了那位粉头的现状,说是周淮安后来给她一笔钱,让她赎身走了。

    这件事让处在黑暗中的她见到了光亮,于是跑去对王婆子说自己认命了,以后不会再闹了,王婆子笑嘻嘻夸她识时务,还说等她接了客,得了赏钱,保管她日子过得顺风顺意,若得客人欢心,还会捧她做头牌。

    但月湘下句话就让正笑着的王婆子脸色阴了下来,她说只侍奉心中想侍奉的人。

    什么?还要挑叁捡四,当这是哪里?王婆子哪会随她意,依她看,自是哪位客官给的钱多,就把她送去哪屋,直听她说心中想侍奉人是周家老爷,王婆子脸色方由阴转晴,心想那可是个钱袋子,若是成了,不愁大把银钱,因而耐着性子养着她,并不让她去侍奉别的客。

    终于等到周淮安来的那天,她虽心中说服自己数次,他是唯一一株救命稻草,自己不得已才委之,但见到他后,还是微微惊艳了一下,心中那种不愿也减去一些。

    当晚就自荐枕席,与周淮安成就了好事。事后,也果然如她所愿,没人敢对她轻浮,她亦不用去接其他的客。

    周淮安知她向来腼腆,在外人前并未逾矩,只抱着她饮了几杯酒。

    闹哄哄了到了日头西落,周淮安兴致缺缺,秦望则心中想着月梅,恨不得立即抽身离去。众人见状识趣地散了,各携了美人前去安歇。周淮安随月湘而去,秦望则直奔月梅去处。

    走神(h)

    月梅坐在镜台前有一下没一下地梳着妆,见秦望推门而来,还略带着醉意,贴心地取来解酒汤,待他饮下后,起身帮他脱外衣。

    秦望忍了一晚,那还能再等,不耐她脱衣,便将她按下,急吼吼去扯其外裳,解下小裤,看着那幽幽涵洞,撩起外袍便入了进去。

    月梅哪像他如此急色,吃痛“唔”了一声,秦望却不管不顾,直直只抽插了近百下,才把持不住,泄了阳精,也不急拔出,就侧身躺下歇息,想要再战一回。

    烛光下,月梅石榴红肚兜半解,露出一截白腻玉乳,长发披散微微覆盖住面庞,经历方才一番云雨,秦望舒爽的忘我,她却频频出神,在想另一个男人。

    那人不是他人,正是周淮安,月梅忆起第一次见他,他和秦望一同前来,长身玉立,峻然如松,气度凌然,月梅登即就动了心思。

    这样的男人哪是秦望这个白净瘦弱、略显女气的男人可比的?

    要不是贪着秦望县太爷女婿的身份,自己断不会应了他。

    月梅虽应下秦望,心中却不甘心,越发嫉妒起月湘来,刚才那宴席推说身体不适没去,就是怕看到周淮安同月湘两人缠绵会难过,她是楼内头牌,素来争抢好胜,鲜少败过,没成想却败在新来的雌儿月湘身上。

    别人如何想她不知,月梅看见周淮安第一眼就动意了,在这楼里多年,见过的男人已成千上万,这周家老爷却是最切合她心意的,家财万贯,出手阔绰,已让许多男子不可比及,更何况这样的人长得还很是入眼。

    月梅本想寻机会侍奉一番,却无奈周淮安有一个规矩,他虽逛青楼,却从不碰别人碰过的女人。可自己因贪着银钱,早把初夜卖给一个北方客商,此刻悔过已为时太晚,月梅不得机会侍奉,常引为憾事。

    且这几月秦望于性事上越发不中用  ,常了没几下就歇下,让她更是悔恨,她可无意间见过周老爷那物事,他那物事,粗长肿胀,很是可观。

    那天她路过月湘门前,见门没关严,两门中间虚起一缝,透出室内嘤咛之声,她耐不住好奇,往内瞟了一眼。

    没想到竟看到那样一幕,周淮安侧对着门而坐,烛光映着他的侧脸,线条坚毅,鼻梁高挺,英俊不凡。

    再往下看,他袍子半撩,紫涨物事高高翘起,粗壮肿胀,另还有半截隐于茂密黑色下。月湘半跪着,双手捧着他那物事,揉搓一阵,张口含着一端,被撑得腮帮子鼓起,才堪堪含住头部。

    月梅心惊,这要是入进去不得把人入死,虽看不清月湘表情,她却看得口干舌燥,欲火焚烧,正要在把门推大一点缝,以便看得真切一些,坐着的那人却突然转头看来,她唬了一跳,也不管他看没看到自己,忙落荒而逃。

    回屋后,不自觉想起那粗壮如腕的物事,顿感下体瘙痒难耐,幻想着那人俊逸面庞,伸手下去,扭着身子自渎起来,半个时辰后,才稍解痒。

    此刻又想到那一幕,下面小穴不受控地蠕动起来,秦望物事还没抽出,虽已疲软,此刻却被吸的发麻,复又硬挺如铁,喘着粗气起身将月梅两腿折至胸前,望着那幽幽芳草,雄风大振,口中嚷着:“真是个骚妇”,挺臀深或浅地抽插起来。

    那月梅心中想着周淮安,身下穴口似蚁虫啃咬,万般难受,卖力地配合其秦望来,只想早点解了痒去,因而身下或松或驰,张驰有度,只把秦望吸得精关把持不住。

    咕叽咕叽,听着身下水声潺潺,望着月梅石榴红肚兜下溢出的嫩白双乳,秦望已到了极限,压紧月梅身前的双腿,用力捣了数下后一泄如注。

    泄了亦不舍退出,缓了一会儿,感受着月梅穴内潮后的吸吮包裹,方抽了孽根出来,拿起床头方帕,依次擦拭两人身下,口中直念道:“好卿卿,真真要了人命。”

    清理完毕,抱着月梅沉沉睡了过去。

    争执

    二月十五,申时二刻。徐婉用过暮食,闲来无事,便想做点绣活儿打发时间,于是从梨木柜内寻来针线、布匹、剪刀、绣架等物件,坐在塌上依着花样子密密麻麻缝制起来。

    这绣的不是旁物,正她的贴身小衣,小衣、肚兜这等私密衣物她都是亲自缝制,并不假手他人。而外衣大部分则由周府府内的绣娘负责缝制,她只需把花样子和绸缎送过去即可,待完工后绣娘处会差人送来,很是方便。

    除了外衣,到了每月中旬,还会有管事派小厮送来炭、布帛、绸缎、香烛、枕面、被褥等用具。

    想到这个,她忽想起屋内存着炭不多了。眼下虽过了冬,天还寒着,她又是怕冷的体质,每晚都燃着炭,炭越用越少,这些日怎没见人来送,心下疑惑,唤了外屋的春茗进来。

    春明正在打盹,听见自家小姐喊,忙从外屋过来。

    “怎么了,姑娘。”

    春茗是从徐府跟着她嫁来的,在徐家时称她姑娘惯了,刚来府里,也总会叫错,后面周泓去了,她们这院里也没有什么人,徐婉就没纠着她改,私下里就这么叫了下来。

    “屋里炭火、蜡烛快用完了,你去储物院王管事处领些,再顺带带回些颜色素点的绸缎。”

    徐婉惧黑,晚上需亮着光才能安睡,油灯的照亮范围和亮度不及蜡烛,因而她更喜欢点蜡烛,每月府里会差人将蜡烛连同其他用具一并送来,一共九支蜡烛,四支白蜡,五支黄蜡。

    “是,姑娘。”春明领命前去。

    到了储物院,春茗找人问了一下,王管事不在。于是她向一个做着活计的小厮走去,那是每月给她们院送东西的小厮,好像叫顺来。

    顺来也识得她,见她来了,忙放下手中正擦拭的白釉瓷瓶。

    “春茗姐姐,你怎么来了?”

    “如意苑的炭火和蜡烛用完了,少奶奶差我取些。”

    顺来听罢面露难色地说:“蜡烛倒还有些,只这炭火,库里却是没了,你先把蜡烛带去,等过两天采办回来,再派人给你送去。”

    顺来紧张地打着慌,其实库房里还有一篓银灰炭,实不是他不想给春茗,而是管事吩咐了,要把这篓炭送到琴姨娘处。最近老爷不曾外出,夜晚多宿在琴姨娘处,琴姨娘得宠,老爷也不大理这些内宅琐事,管事这是留着炭讨好琴姨娘喔,他可不敢贸然给别人。

    “行吧,那过两天记得差人送炭过来。”春茗让他去取蜡烛。

    接过蜡烛,春茗转身离开,迈出院门有一段路,忽想起姑娘叫她顺带素色绸缎,又转头回去。

    刚回到院门口,就听到琴姨娘身边的丫鬟招娣那大大的嗓门。

    “顺来,银灰炭可准备好了?我们姨娘等着用喔。”

    “早为姨娘准备好了,我这差人就给姐姐你带去。”顺来眉开眼笑道。

    银灰炭?刚不是说库里没了嘛?

    她带着疑惑跨进院门,到了俩人跟前,顺来见她又回来了,一阵尴尬,忙问她:“春茗姐姐,你怎么又回了,可是有什么东西落下?”

    “少奶奶让我拿绸缎,我忘了,你去取一匹来,颜色不要太鲜艳的。”

    顺来去库房里取了一匹青色绸缎递来。春茗待接过绸缎,忍不住问道。

    “你刚不是说没有炭了吗,是府内又进了来了?既如此,也给我们少奶奶那儿送去点罢。”

    顺来心虚地笑笑,说炭是姨娘那边事先预定好的,就剩那一篓了。

    不怪他顺来势利,没了少爷,少奶奶就是一个寡妇,老爷太太这些年也很少注意到她,他可犯不着为着有名无实的少奶奶得罪了正在风头的琴姨娘。

    “你......”

    春茗明白了,府里这是看人下碟,少爷去了,他们这是冷待自家姑娘喔,张了张嘴,想要争辩几句,但又想起姑娘的嘱咐,让她万事不要逞强,闭了嘴巴,抱着绸缎便回去。

    在旁边等着顺来送炭的招娣,看懂是怎么回事了,这是府里管事讨好她们家姨娘喔,只把炭紧着他们用,可算有眼色,忍不住得意起来,小声地嘀咕一句:“什么少奶奶,一个丧夫的寡妇,也配合我们姨娘比。”

    声音虽小,春茗却听到了。

    春茗自小就侍候徐婉,与她感情甚笃,自是听不得别人背后编排她,于是停下脚步,双手叉腰,怒视着招娣:“你刚才说什么,敢再说一遍么?”

    顺来见春茗又停下了,忙打圆场:“春茗姐姐消消气,等到炭一采买回来,我就给少奶奶送去,你先回吧。”

    招娣见春茗一张脸稚气未脱,虽有点气鼓鼓,但又没啥气场的样子,胆子上来,张口又说了一遍。

    春茗气极,上来就和她扭打在一块。

    顺来叫了一声:“哎呦,这是做什么嘞”忙和旁边小厮拉开她二人。

    春茗和招娣俩人脸上都挂了彩,春茗更瘦小一点,伤的更严重,她怕自家姑娘见自己久不回起疑,也不想在这耽搁,悻悻地回去了。

    招娣占了上风,望着春茗离去的背影咒骂几声,吩咐小厮抬着那篓银灰炭,也回去了。

    请见

    春茗回到如意苑,怕徐婉看到自己脸上的伤,先去外屋,洗了把脸,用冷毛巾敷一下脸颊,照了照镜子,搽粉遮一下伤痕,待到伤痕不容易看出后,才转身进了里屋。

    徐婉还在绣着小衣,绣的入神,并未发现春茗回得有一些晚,听到她回了,抬头问道:“东西可带回了?”

    春茗小声回道:“奴婢只带回了蜡烛和绸缎,储物院小厮说炭没了,过两天采办了会差人送来。”

    “把绸缎拿来吧,我正好要用。”

    春茗本想远远地放好便溜出去,听到这话只好上前。

    待她走近些,徐婉才发现春茗的脸颊两侧似微微肿起。

    不待春茗过来,徐婉已从榻上起来,走到她的近前,指着她的脸问道:“这是怎么回事?”

    春茗支吾道:“没事,就是奴婢回来时被石头绊了一脚,不小心摔了。”

    摔了还有抓痕?

    见春茗眼神闪烁,明显在撒谎,徐婉担心她受了委屈不肯说,正了正色:到底怎么回事?

    春茗看着自家姑娘严肃的神情,知瞒不过,便把来龙去脉说了一遍。

    边说边抹眼泪:“奴婢实在气不过,就和她打了一架,都怪奴婢给您添麻烦了。”

    徐婉拿着手帕帮春茗拭着泪:“傻丫头,我怎么会怪你。只别人背后如何说,我并不在意,你下次听到不要理睬就是。”

    “可是......”

    “好了”徐婉止住春茗的话,“别哭了,再哭下去脸可要哭花了,去洗一下脸,我给你上点药,万一留下疤痕,可嫁不出去了。”

    “姑娘!”听到这打趣的话,春茗又羞又急。

    在徐婉的推搡下,春茗去洗了脸。

    徐婉拿来药盒,取出指甲盖大小,轻轻涂在那几道划痕上,看着春茗稚嫩的脸庞,心中五味杂陈,既感动,又酸楚,叹自己连一个丫头都护不了。

    ......

    徐婉这边打算息事宁人,没把此事放在心上,琴姨娘却在暮晚时分差了人来。来人是琴姨娘身边伺候的大丫鬟荷叶,其为人伶俐,嘴也乖巧,颇得琴姨娘喜欢,上来向她行了个礼,言道姨娘有事请见,让少奶奶明天务必一趟。

    徐婉心下疑惑,琴姨娘找她会是何事,她在这府里,除了老太太处不曾去过别处,和别人亦没有什么牵扯,实想不出和琴姨娘有什么交情,难道是关于春茗的事,她皱了皱眉,心想总不至于。

    次日一早,徐婉用过晨食,便起身去西厢院琴姨娘处了,她虽不知琴姨娘找她何事,却也不想去的迟了让人觉得怠慢,因而早早便去了。

    虽说琴姨娘不至于因这点小事为难春茗,却还是担心春茗会受欺负,故而没带春茗,只身前去。

    琴姨娘的住处位于西厢院的澜院,院落宽阔,内植榆槐,日光洒落,树影斑驳,亭台楼阁,交相辉映,很是气派。

    徐婉刚穿过游廊,恰巧撞见了从跨院出来的周淮安。

    他一身鸦青色长衫,交领对襟,外罩浅墨色大氅,身长如竹。

    待他走近,她连忙低头,屈身行了礼:“爹。”

    周淮安脚步一顿,打量了她一眼,面露不解,徐氏来这儿何事,据他所知,徐氏一向深居简出,今儿来澜院为何,只是女人家的事他也不好过问,面上淡淡地嗯了一声,便转身走了。

    待眼前身影离去,徐婉才继续往前走。

    她素来没心思打听府内事,春茗知她对这些没兴趣,也很少说给她听,故而她并不知道周淮安昨晚宿在后院,不然定会迟些再来,避免和他撞见。

    转念一想,原是那位公公近来宿在后院,难怪昨日招娣如此行事。

    她虽消息不通,却也大致知道,周府内,统共叁位姨娘,琴姨娘算是最受宠的那位。

    到了门前,丫鬟打起帘子,荷花出来引她进去,言道姨娘正在洗漱,请她在堂前稍等。

    徐婉静坐在雕牡丹刻海棠红漆椅上,看着茶盏内泛起的茶叶,虽猜不出琴姨娘找她何事,但想到很快见晓,心念渐渐安定。

    歉意

    不过片刻,琴姨娘就来了,想来室内暖和,她并未穿袄缎,只着一袭茜红色襦裙,裙摆摇曳,勾得身段窈窕纤细。

    见到徐婉,忙亲切地走过来,拉着她的手道:“怎来这般早,可用过早膳没?待会留下一同用膳。”

    徐婉欠身行了一礼,答道:“谢姨娘,儿媳已用过早膳,不知姨娘找我来所为何事?”

    琴姨娘顺目看去,只见她垂着眼睛,睫毛纤长,鼻尖莹润,粉黛浅施,更显面目白净,容颜隽秀,只可惜......

    又想起今儿的打算,继而绽出一个笑道:“昨儿我的丫鬟不懂事,话失分寸,我已严加惩处过了,望你不要介意。”

    徐婉心中诧异,面上却不显,只答道:“都是丫鬟家的小打小闹,姨娘严重了。”

    琴姨娘找她来是为了向她表示歉意?徐婉不解。

    不怪徐婉疑惑,依着琴姨娘往日的性子是不会在意这点小事,就算自家丫鬟犯了错,也无管事会去上报,因而琴姨娘一般都会置之不理,更遑论亲自致歉。

    只因近来琴姨娘在思虑一事。府里现有叁位姨娘,二娘是老太太做主,给爷纳的扬州一夫子家的女儿,其人呆板沉闷,遵循条条框框,爷不甚喜她。叁娘原是周泓生母的陪嫁丫头,周泓生母去了后,爷念她对旧主忠心,把她抬为了姨娘,以便照顾周泓,周泓在时,爷还去过她屋那几趟,周泓去了后,爷就很少去了。

    她自己原是通房丫头,爷娶妻前,就侍奉身侧,对爷的秉性喜好深为了解,因而爷若是宿在后院,多是来她处。眼下爷虽晚上宿在她这儿,却把府里的事务交给了二娘管控。

    二娘沉闷寡言,可为人却稳重得体,爷正是看中这一点,才渐把府务里事务交由她打理。眼下老太太身体日渐不好,爷颇有把二娘抬正管家的苗头。

    思及此,琴姨娘可坐不住了,爷常外出,少居府内,近来才留意后院,不定什么时候又要外出,下人虽巴着她,她心里却明镜似的,她虽有宠,却无实权,老太太若去了,这府内当家的可就是二娘了,二娘刻板守矩,哪还会有自己的好日子。

    昨儿招娣取回了炭,忙不迭邀功,对着琴姨娘恭维一番,却怕这事日后被人掀起和春茗扭打之事,留下后患,于是主动提及,不过也是几笔带过,想来姨娘不会在意。

    依着往日琴姨娘必会因下人的讨好而窃喜,可最近想着二娘的事,那还有什么心思欢喜,爷不把管家之权交给她,不就是嫌她不及二娘稳重得体么,她必须先改观爷对她的印象,再徐徐争取管家之权。

    想到这,又怪招娣莽撞,只她是自己身旁伺候多年的丫头,却也不好重罚她,因而面上责备她两句,让她以后不要如此口无遮拦,又罚了她一月月例,此事作罢。

    招娣虽一头雾水,暗叫倒霉,却也不敢不应。

    琴姨娘处置了招娣,又思虑了半晌,这才遣人约见了徐婉。

    徐婉不知这其中弯绕,只当琴姨娘为人公正,御下有方,因而规矩恭敬地回话。

    “你虽不计较,我这心里却着实过意不去。”琴姨娘笑道:“听下人说,你院里炭快用完了,我这里却还有些,不若你先拿去用。”

    徐婉待要推脱,琴姨娘却不允,直说一家子人莫要见外,徐婉只得收了。

    琴姨娘本欲留徐婉吃饭,徐婉怕自己许久不归,春茗会担心,只言自己已食过早膳并无胃口,推拒掉了,琴姨娘只得派人送她回去。

    回到如意苑,春茗早倚着外屋屋门巴巴向外望着。见徐婉回来,忙欢天喜地迎了上去。

    待小厮放下炭篓,辞了徐婉回去复命后。徐婉望着一脸疑惑的春茗,向她解释了今早的事。

    春茗直言谢天谢地,眉开眼笑地朝炭盆里添炭。

    ******

    西厢澜院,巳时过半,丫鬟捧来盥盆,周淮安俯身净手洁面,接过面巾擦拭后,正要安置,忽想起一事,问身旁侍候的琴姨娘道:“今早徐氏过来做甚?”

    琴姨娘正不知如何开口提起此事,蓦然听到他问,忙把此事面貌粗略叙述给他,省去了丫鬟招娣有失分寸的那句,只说两人起了口角,自己已罚了招娣。

    周淮安也不关心丫头间的打闹,一听大概,便明白了首尾,王管事这是见风使舵喔,府里可容不得这等踩高捧低的奴才,赶明定要发落了他。又想到今早看到的徐氏,一身烟青色夹袄,下着黛色襦裙,低眉顺目,款款而来。

    却不见她那丫头跟着,想来是怕有人为难了她,想起她那猫儿般的胆子,不由低笑一声。

    琴姨娘看着周淮安阴晴不定的脸,试探地唤道:“爷。”

    周淮安回神,“此事你处理得很是妥当。”

    琴姨娘心中一喜,心道果然。

    称病

    自那一次去了澜院后,琴姨娘总隔叁差五,邀徐婉前去,期间聊话家常,嘘寒问暖。言语之间,琴姨娘颇有周家主母作风,言辞关切,待徐婉归时,也会命下人相送,顺带送往徐婉住处些衣料布匹。

    琴姨娘过于的热络,倒让徐婉不好意思起来。但长辈相邀,徐婉又不好直接拒之。

    徐婉不善言谈,在周府这几年又多是闭门不出,也没探听过府里人的事,因而对琴姨娘的为人秉性不甚了解,且琴姨娘按辈分应为她的婆母。

    长辈面前,徐婉克己守礼,时时要注意言行,颇感拘束不适,倒不如在如意院内只主仆二人自在些。

    心下暗暗思忖,待日后寻个托词不去。

    不过,常去琴姨娘处,也有些惠实的好处,除琴姨娘送来的衣物外,徐婉能察觉到,下面小厮对如意苑态度改了许多,仿似对她更恭敬了几分。

    譬如储物院的小厮,再没懒怠过,每月中旬,都会准时差人送来每月份例用品,蜡烛、银灰炭、布匹、被褥等一应俱全,不必再遣人去催。另外她还发现一事,有些蹊跷难解。

    这月小厮抬着蜡烛等用具来时,她见那人面生,春茗探问道“往常不是顺来负责送这些吗,今儿怎换了人?”

    那小厮嘻嘻一笑,回道,“顺来他犯了事,被打发到外院去了,连带着王管事也被惩处了,以后如意苑的用度,皆由小的负责,少奶奶若有什么事,尽管差遣。”

    王管事也被发落了了,谁发落的,难道是琴姨娘?

    存了这样的疑虑,徐婉和琴姨娘相处,虽还有些拘谨,却多了几分敬意。和琴姨娘相处,多是话话家常儿,最多也无非是女子间那些事,这几日以来,虽说不能完全适应,倒也能应对合宜。

    倒是她那位公公,素来沉默,极少言语。

    他来了后,见婆媳二人相谈甚欢,也不打扰,颔首示意后,便转身进了里屋。

    透过菱形镂空玉面屏风,徐婉可隐约看到他斜靠在罗汉榻上,捧着一本书,目不转睛地读着。

    二人虽极少搭话,她却感觉如坐针毡、局促难安,不多时,便会起身请辞,琴姨娘见天色稍晚也不多作挽留。

    好在去澜院这几趟,碰到周淮安的次数不多。有时是正巧遇见他从跨院出来,二人匆匆打个照面,徐婉规规矩矩问个安。有时是傍晚,她还没回如意苑,能碰到他回澜院,二人亦不曾多搭话。

    渐渐地,徐婉仿似找到了他的一些习性,比如他在辰时前会离开澜院,于申时后回来。

    徐婉会依据这些时间点,晚起会儿再去,在天将转暗时寻借口离开,因而这段时日下来,极少碰见他。

    只最近偶有几次,徐婉去时,他竟还在澜院,端坐在内室板足案前,似是在慢慢品茶,不过不多时便会离去。

    就这么过了几日,徐婉终于寻了个由头,称身体不适,不宜外出,并遣丫鬟秉了姨娘。

    当天傍晚,琴姨娘派了个嬷嬷来探望,问她可要紧,要不要唤大夫来,她只推说身体微恙,休养一段时日便好。后来琴姨娘果叫她安心静养,不方便的话不用来澜院了。

    ......

    晚间,月上梢头,夜凉如水。

    周淮安回到澜院,甫一进门,见堂前梨花木方桌上只有一只茶盏,杯沿还余留着口脂痕迹,正是琴姨娘惯用的浅绛色。

    心下疑惑,今日徐氏没来么?

    怔神了片刻,也没多问,转身进了内室,净面洗手后,琴姨娘自服侍他安置。

    又过了半月,周淮安发现这些时日路上都没见到徐氏,回屋时,桌上的茶盏还仍旧只有一只。

    周淮安随口问身侧的琴姨娘,“这些日子,怎没见徐氏来陪你?”

    姨娘正聚神专心帮他宽衣,冷不丁听到他问,反应了片刻,回话道:“噢,你说阿婉呀,她最近身体不适,在院内静养。”

    周淮安没在意她称呼上的变化,听后只淡淡地嗯了一声,没再说话。

    身体不适?

    他上次见她时,她面色红润,不像是病了,这才几日时间,怎么身体不适了?

    真病下了,亦或是不想来澜院同琴姨娘叙话的托词?

    他无意去探寻女人家的心思,但也能大概感知到,徐婉在这儿,很是拘束,尤其是他在的时候,更是拘束。

    不过,他也并未多想,只以为他这个儿媳惧生罢了。

    印象中,他与她鲜少碰面,更遑论搭话,这几天,可谓是他们这几年碰面最多的时候,不过两人也很少搭话。

    他碰见她,多是她早上来时,他正巧出门,徐氏低着头,欠身行礼,他颔首示意后,便离去了,并无多少言语交流

    亦或是回来得早了,她还在和琴姨娘叙话,见他回来,也是不多时便离去。

    失落

    至于徐氏怕他,也是他自己品出的。

    有一次出门时,他忽记起,放在澜院的游一本记忘了拿回书房了,便打算回去拿。

    转身后,他看见徐氏,她已起身,正朝正房走去,肩膀不似二人相遇时那般绷着,似是松了一口气。

    他为商多年,观察力极为敏锐,察觉到他这位儿媳似乎有点惧他,亦或是他让她感觉格外拘谨。他哂笑一声,放弃了回屋拿书的念头。

    后来会有意无意,借着眼角余光偷偷观察她,发现的确如此。他在时,她总会坐得格外端正,言语间也很是小心谨慎。

    因而为了减少存在感,他早上离开时,与徐氏碰面了,只简单地点头示意后便离去。傍晚回来后,也不会在堂前多作停留,而是转身去内室看书。

    后来,许是徐氏摸准他早晚来澜院的习性规律。总会在他离开后,才来澜院,赶在他回来前,就匆匆离去。

    有一段时日,他很少碰见徐氏,最多只能在回来时,看见她用过的杯盏还放在桌上。

    他只觉好笑,同时也起了逗的心思,比如时而晚走,时而早些来,果然能在澜院碰见她。

    亦或是来得太早,她还没离去。他待在澜院内室,透过围屏上的缝隙,借着看书的遮掩,抬头看一眼堂前右侧檀木上,端坐着的女子,见她双手垂于膝上,多数时候闭口聆听,偶而也会搭上一两句话,只觉心情很是舒畅。

    可最近都没见到她,还听说是病了。

    他竟感到微微担忧,忍不住开口道:“既如此,可遣人去看了。”

    琴姨娘说完徐氏病了后,见他久久不语,又知道他对府内事一向漠然,也不好开口说自己已差人去看过。

    眼下见他问,忙开口答道;“并无大碍,阿婉说只需静养即可。”

    周淮安点了点头,示意自己知道了。

    ......

    转眼又过了半月,徐婉的日子还是如常进行。琴姨娘偶尔派人来送点党参、当归等滋补用品,让她在院内好好歇着,不必外出,还言自己得空会来看她,让她安心静养,徐婉乐得自在,也不必去琴姨娘那儿了。

    春意渐浓,院内垂丝海棠次第开了花,粉绿交错,给平日素净的院落添了几分生机。

    老夫人抱恙,不见人,徐婉连请安都省了。她平日就待在如意苑,绣绣小衣,或是待在屋内和春茗闲聊。亦或是在暖和明媚的下午,在屋外藤椅上坐一会儿,晒晒太阳。

    周淮安也如常一样,只是不再会特意晚几刻再出,也不会提前回澜院。

    酉时正,日斜西山,赤色的霞光染红了浮云。

    周淮安回到澜院,看见堂前桌上竟放着两只茶盏,看着都被似动用过,一时出神,回过神来,问琴姨娘道:“今日有人来过?”

    琴姨娘答道:“府里二娘来了,说有事找爷您商量,您不在,她托我带话问您。”

    周淮安眼中失落一闪而过,没有接话。

    琴姨娘心中想着旁的事,并未注意,继续道:“二娘说婆母近来身子不大好,想问您下月她的寿辰,还如往常一样大办么?””

    身子不大好?母亲的病他是知道的,多半是心病,既好医支亦难医治。

    那徐氏喔,病了这么多天,还没见好吗?

    琴姨娘见他面色沉重,抿唇不语,心下有话想说,于是硬着胆子试探地问道:“爷,这次寿辰还要大办吗?”

    周淮安回神,语气淡淡,“就和往常一样罢,人多热闹,母亲也能趁此宴舒心一点。”

    言毕,见琴姨娘欲言又止,心下了然。他一向知道这些内宅妇人家的心思,无非是那些管家之权。

    定定看了她半晌后,方道:“二娘一个人操办此事,难免有些应接不暇,由你从旁协助罢”

    琴姨娘方才被盯得发憷,有种心思被洞察的窘迫感,正想作罢,却听他忽然说让自己从旁协助二娘,震惊之后,忙欣喜回道,“此次老太太寿辰,妾一定好好操办。”

    周淮安点点头,也不再言语,只定定看着堂前右侧椅子方向怔神。

    琴姨娘只以为他倦了,上前一步,服侍他宽衣。

    周淮安伸展两臂,任琴姨娘褪去他的外袍。

    周淮安望着她耳边随动作轻轻摆动的碧玉耳珰,脑海里忽然映入徐氏那一双不着耳饰、泛着粉红的耳朵,眼神一暗,止住了琴姨娘继续向下的手:“今日也累了,早些安歇罢。”

    言毕,也不脱深衣,大步朝床榻而去。

    琴姨娘既得了管家之权,也没心思多想,自去案前吹了灯,回到榻上安置。

    有事

    最近几日,周财发现自家爷仿似变了一个人,虽留在府里,未曾远出,却极少去后院了。

    前两天还去过琴姨娘那儿几趟,后面干脆不去了。白日早早不是出府,落晚才归来,就是待在书房里,连门也不出,一待就是一天,晚上自然也是宿在书房里。

    老太太那儿得了爷的动向,几次差人来问,周财只推说:“老爷这些天儿许是为了太太的寿辰忙喔。”

    老太太那处虽一时搪塞过去,周财却知长此以往不是办法。晚间他有意无意向爷提到“今晚不若去兰姨娘处歇着。”爷只面无表情地看他一眼,却不说话,他登时不敢再多话了。

    他感觉到自家爷周身散发出一股生人勿近的气势,气压格外得低,他还是不要触霉头为好。爷这边行不通,他就去兰姨娘那边提点一二,可兰姨娘最近忙着老太太寿宴的事,也不过来。

    这日晌午,就在周财忙着打点府里事务的时候,下人进来秉说:少奶奶来了,说是找爷有事。

    周财眉头一皱,不解这时少奶奶来这边做什么,眼下爷却不在府内,却也怕有要紧事,起身出去迎。

    徐婉携着丫鬟春茗正站在院门口等着回话。

    周财躬身行了礼。

    见他来了,徐婉问道:“爹爹他今日可在府内?”

    周财答道:“老爷今日外出还未归喔,少奶奶有什么事,可告诉奴才,待老爷回来,奴才替您转达。”

    “既如此,劳烦管家待爹爹归家后,和他说一下,家母的头疾又犯了,有劳他请丁大夫再开两副药寄来。”

    原是徐婉哥哥这两日传信来说,徐夫人这些时日觉得有些头疼,仿似旧疾要犯,家里面唬了一跳,忙寄信过来让她问问。

    娘的病要紧,徐婉也不管称病抱恙一事,当天午后就来了。

    她来了却没见着自家公爹,只得让管家递个话,谢过后自去了如意苑等消息。

    申时后,太阳渐西斜,天渐渐冷了起来。

    周淮安外出归来,周财躬身请安后禀道:“少奶奶今儿下午来找您,您不在。让我带个话,说徐夫人的旧疾又犯了,让您请丁大夫来看一下。”

    听到这话,周淮安的眼神微动,蹙眉不语。

    徐夫人的头疾犯了,那......徐氏抱恙的身体好了么?

    “奴才现在派人去吗?”周财见周淮安沉默不语,试探地问道。

    “嗯。”周淮安回神,淡淡地应道。

    “是。”周财领命就要前去。

    “派人把少奶奶叫来,就说需她详述一下徐夫人最近的状况,以便丁大夫配药。”周淮安又加了一句。

    周财挠头不解,少奶奶既说是旧疾,丁大夫上次不是看过了,为何还要再述说一下症状。况且爷素来不关心这些琐事,平时都是让他们下人做的。

    正要询问一番,周淮安凌厉的眼风扫来。

    “还不快去!”

    “是。”周财不敢耽搁,快步而去。

    到了如意苑,下人说明来意后,徐婉担心母亲的病,当即随人去了。

    周淮安的书房在府内的一隅,院落宽阔,院内植松柏翠竹,暮晚的光撒下,一片清清冷冷。

    徐婉立在门前,管家敲了敲门,“爷,少奶奶来了。”

    “进来”里面传来清润的嗓音。

    徐婉推门进去,只见几面红漆雕梅兰书柜,两张檀木方椅,一面曲足案,案上置砚台笔洗,案周围置两面席垫,书房布置朴素。

    周淮安一身鸦青色绣青竹长袍,正伏案写着什么。

    “爹”她走上前去,欠身行礼。

    “嗯。”周淮安笔下一顿,抬眼看她一眼,只见她一袭水色袄缎,挽着发,双颊因为赶路泛起点点红晕。

    想来是称病确是托词,思及此,他微微悬着的心放下,也不戳破,只说道,“你且坐着稍等片刻。”

    徐婉思索片刻,找到一个离案几合适的位置坐下。

    见周淮安正处理着事务,徐婉也不好开口打扰,只得静静地等着,不敢抬眼乱瞟,只低头打量着近侧。

    约二刻钟后,周淮安停下笔,合上了账本,放置一旁。

    径直问道:“听闻令尊病了,症状如何你可清楚,说与我听,我回来写信传达给丁大夫。”

    徐婉正了正身子,规规矩矩地回话,“兄长来信说,家母最近偶感头晕目眩,有时甚至难以入眠,仿似旧疾发作,有劳爹请丁大夫再走一趟。”

    周淮安只见她唇色粉嫩,唇瓣一张一合,吐出来的字很是婉转,仿似雨滴落在心头,泛起点点涟漪。

    听她讲完,颔首道:“我已知晓,今晚会修书一封派人送至峰林医馆丁大夫处,你且放心。”

    “谢谢爹。”得了他的应允,徐婉轻声谢道。

    接下来,周淮安问了她一些事,多是关于饮食起居的事,长辈关心,徐婉应道一切都好。

    将将起身请辞之时,周淮安问道,“这本游记,你很是喜欢?”,他方才见她视线在上停留了几眼。

    徐婉惊讶,她刚才确实多看了几眼那本书。原因无他,那本游记,她小时候看过一些,里面讲的都是些志怪趣事,语言诙谐幽默,她在案几一侧看到,想起儿时事,一时怔神。

    她入府前,听人说她这位公公于学业上亦有所成,早年好似上过皇榜,入过春闱,后来不知怎地没继续进学了,转而从了商,接手了周家家业。

    他这样的人竟也看这些志怪趣闻,一时好奇多看两眼。

    竟被他捕捉到,心下暗叹,她这位公公眼神竟然如此锐利。

    顺着接话道:“这本游记儿媳小时候看过一些,觉得甚有意思。”

    “是么?既然喜欢,你且拿回去看罢。”

    周淮安拿起书,递给她。

    徐婉称谢后,接过书,起身辞别。

    周淮安点点头,命周财派人送她回去。

    望着徐婉离去的背影,周淮安沉默半晌,回过神来,提笔修书一封,命下人连夜送至京城。

    寿诞

    四月初,老夫人的寿辰将至,周府上上下下都忙碌着。

    琴姨娘第一次管事,想要把差事办妥,因而事事亲力亲为,只是第一次当差,有些事项实在拿不准,派人去请老爷商量寿宴的事,只他似乎很忙,只偶尔抽身来过几次。

    估摸着徐婉身体应当修养好了,又派人来请。徐婉不好再推脱,随人前去,两人商量寿宴事宜,徐婉多数时候点头附和。

    期间也碰到过周淮安,不过次数不多,经上次他致信请丁大夫来后,母亲头疾有好转,她对他存了感激之意,再遇时不似之前那般胆怯,两人也能偶尔说上两句话。

    一切如火如荼地进行着,转眼到了寿宴那天。

    周府张灯结彩,宾客络绎不绝,凡是扬州有名的大户都来捧场,献礼层出不穷,首饰珠宝诸如寿比南山玉如意、实心金桃、翡翠手镯等等,山参、灵芝,虫草等药草亦有,连县令、通判、知府等亦派人送了礼来,一时热闹非凡。

    周淮安疲于应付,就把这事交给两位姨娘,琴姨娘负责招待客人,二娘负责账务查点入库,打点下人等等。

    老夫人也改了以往的病态,着一身前襟带圆福字锦面袄缎,由房嬷嬷搀着,坐于主位,周围有人伺候着,有人上前不断说祝词敬酒贺寿。

    几位姨娘坐在下首,徐婉陪坐在旁,也不说话,因她是个寡妇,辈分也小,也没人不识趣找她敬酒。

    就这么匆匆过了一天,傍晚时分,客人陆绎散去。

    她和春茗走在回如意苑的路上,春茗在下人处贪吃多吃了点东西,坏了肚子,徐婉让她先去如厕,自己继续走着。

    正走着,到了假山附近,背后忽然有个人冲出来堵着她的嘴,拉她进了假山,就要脱她的衣衫。

    这人是扬州同判宁士棋的儿子宁明远,他吃了几杯酒,醉意上来,见前面一人衣着素净,想来不是妓妾之辈,虽未看清其面容,但见其腰段玲珑,凹凸有致,起了邪火,特绕道至假山后。

    其人仗着自己是通判大人的独子,家里太太宠着,无法无天惯了,醉意上来,忘记临行前父亲让他不要惹事的嘱咐,当下只觉得一个丫头而已,强了她,她必不敢声张,就算事后被人捅出来了,也不过纳回家罢了。

    他以前也做过不少这样的事,那些府忌惮他父亲的势力,而且只是一个丫头而已,并未说破,有几户有眼色的,甚至巴巴把丫头送去他府上,此后更是助涨了他的邪胆。

    宁明远将徐婉拖至假山后,一手堵住徐婉的嘴,一手去解她的衣衫,月光洒下,只见她脖颈一截白腻,更是淫心大起,胯下物事涨的高起,不管不顾,就要扒她的裙裤。

    徐婉极力挣扎着,奈何被其辖制着,挣脱不得,嘴又被堵着,只能发出低低呜呜之声,预见就要被羞辱,只觉内心一片绝望。

    周淮安正在府内走着,身后跟着周财。方才宴上,众人敬酒,他不好推却,亦饮了不少酒,此刻只觉胸闷,故而出来散步,吹吹冷风。

    走到假山附近,隐约听到有些动静,眉头一皱,忙带着周财过去查看。

    只见一人制住徐氏,正要褪她裤子,又惊又怒,忙上去一手拉开,抬腿一脚,将其踹至几步远。

    那人寻思谁人打搅他的好事,正要发作,抬头一看是周老爷,酒意被吓醒了几分,忍着痛意撑起身子,踉踉跄跄走上前去,开口唤道,“世伯,我......”

    话未说完,周淮安已看过来,径直走来,二话不说,又是一脚踹去。

    周淮安生于商户大家,难免要外出经商,其祖父怕其路上遇见歹人,让他习得些拳脚,方才见徐氏眼角含泪,满面悲戚,更是怒火中烧,这一脚下了死力,力度之大,直将宁明远踹晕了去。

    踹完之后,看着地上躺着的宁明远,沉声吩咐周财道,“先将此人拖去柴房,待我处置。”

    周财跟在他身后,自是看见方才一幕,事关周府体面,他也没敢去叫人。正要上前帮忙,还不及他反应,爷已把那歹人踹晕,只见那歹人面熟,却是宁通判的儿子,一时没了主张,闭口静等爷吩咐。

    只见爷面色铁青,吩咐他将歹人关进柴房,忙领命拖着那人至隐秘小道离去,行至半道,又唤了两个嘴巴严实的人来,将他拖至柴房关押。

    再说这边周淮安教训完宁明远后,担心徐婉,又回到她身前,只见她一时六神无主怔神着,待回过神来,似想到什么,转身向假山撞去。

    周淮安唬了一跳,一时顾不得什么,忙上前将她紧紧搂住,轻声安慰道;“别怕,那人已被我打晕,现在已没事了,没事了。”

    徐婉方才回过神来,意识到自己被人轻薄,虽未成事,但也清白受损,这才起了寻死的心。没想到被人拦住,却越想越难过,不禁低声抽泣着。

    周淮安见徐婉满面泪水,伤心欲绝,当下只觉心脏似被人撕扯过一般疼痛,只得继续低声安慰道:“你别担心,我向你保证,今晚的事,不会再有人知道,那个轻薄你的人,我定会让他付出代价。”

    待徐婉渐渐止住哭泣,周淮安又说道:“今晚你先回去休息一下,别让你的丫鬟担心,明天就当这事就过去了,其他的事,交由我处理。”

    徐婉点点头,周淮安怕她又寻短见,跟着她回了如意苑,待了好一会儿,直到她那丫鬟回来。

    怒意

    春茗回到如意苑后,隐见一人影坐于堂前,吓了一跳,忙进去看。只见老爷端坐于堂前椅上,面色凝重,春茗不明所以,心下惴惴不安,上前见礼:“问老爷安。”

    周淮安抬头定定看来,目光带着寒意,沉声吩咐道:“回屋看好你主子,莫要再离她身。”

    语含凌厉,听得春茗一骇,当下隐隐觉得自家姑娘出事了,顾不得怕,正要壮胆探问一下,周淮安已起身离去。

    春茗快步朝里屋而去,见徐婉平静地坐在床上,一言不发,与往日很是不同。

    忙至她跟前,见她肩膀处衣衫破碎,仿佛被人用力撕扯过,一股不祥的预感涌上心头,忍不住开口询问道:“姑娘......发生了何事?您怎么了......”

    徐婉历经方才劫后余生,惊魂未定,自周淮安送她回来后,她一直坐在床上,惊慌、羞愤,一时脑中千思百绪,越想越觉得难以自处。

    见春茗回来,所有委屈便如洪水决堤,再也止不住,伏在春茗肩上,将今晚之事尽诉于她。

    春茗听姑娘说完,一阵震惊后怕后,心中万分自责,恨自己不该让姑娘一人回来。但觉肩上一片湿热,更是难受万分,忍着心疼低声安慰她道:“没事了,姑娘......今晚,奴婢就在这陪着您,您安心睡一觉,明天就什么都过去了。”

    心下念叨菩萨保佑,还好无事,也算是不幸中的万幸。又转想起方才老爷走时,那个暗含警告的眼神,全身不寒而栗,既是怕他,又感念着他救了自家姑娘,幸好姑娘无事,不然自己死千百次也是应当。

    哭完之后,徐婉也实在累极,躺在床上,春茗帮她盖好棉被后,很快睡了去。

    这边周淮安出了如意苑,直奔柴房而去。

    柴房位于西北角,地处偏僻。

    周财早避开下人,命二人将宁明远拖至柴房关押,派人守着,知道爷今晚会来吩咐,因而自在柴房候着。

    周淮安来了后,下人搬来板凳,周淮安撩袍坐下。

    见他来了,周财忙过来,躬身道:“爷,宁明远已被关在里面,该如何处置。”宁明远此刻还在昏迷中,他没得爷的指令,因而只是将其关押着。

    周淮安朝柴房淡淡看了一眼,便收回目光:“今晚的事,不许让其他人知道,至于宁明远......”他眼神转冷,“先让他吃些苦头。”

    苦头就是免不了几顿毒打了,见爷吩咐完毕,沉默不语,亦没有走的意思,周财眼神一动,旁边立着的小厮意会,转身进了柴房。

    柴房内,宁明远被一盆冷水泼醒,夜晚天还寒着,冷水浸湿衣衫,黏在身上,冻得他直打哆嗦,见来人手执鞭子,又惧有怕,不禁大声嚷道:“你们敢如此对我,我爹可是扬州通判,”

    一顿鞭子下去,骂声转为哀嚎。

    “你们这群天杀的,待我回去......啊......”鞭声再起,又是一阵哭嚎

    “饶了我......饶了我吧”,声音尖哑,已是有气无力。

    坐了许久,周淮安已无心再听,皱了皱眉。

    周财见他不耐似要离去,那宁公子是死是伤还落个准话,忙向前一步问道:“那之后......是要放他回府么?”

    放他回府?

    周淮安想起那怀中瑟瑟发抖的身子,以及那几近绝望的眼神,面色转为阴冷,轻哼一声,“放他回去,也太过容易。”既是那孽根做下的事,便由该它受罚。

    低声这般嘱咐,周财领命。

    如此处置,周财心下虽惊讶,却不算震惊。经商的人家,背后难免没有几个人,爷背后的人可是江南节度使陆远川陆大人,其人深得帝宠,权柄甚重,这些年虎踞江南,一向雷霆手段,在这地带可谓是一手遮天。

    扬州同判、知府大人虽不知底细,也隐约知周家和陆家往来,因而面上待爷很是恭敬,不敢轻易得罪。这宁公子犯了事,落在爷的手里,也只得算他倒霉。通判那边若要讨公道,自有陆大人出面。

    只爷真是太狠了,这宁公子喜好风月,爱侍妇人,没了这物事,就是废人一枚,怕是比杀了他还难受。

    这般落人口实的事,爷向来都是交给江湖人士来做,这次怎......?  转念一想也对,这宁公子招惹谁不好,非要招惹少奶奶,爷就算再不待见她,也得为了周府的脸面。

    吩咐周财完,周淮安面色稍霁,又想到如意苑,沉声道:“明天选几个伶俐的丫鬟,在如意苑伺候。”

    以他以往的脾性,春茗这等擅离职守、不守本分的下人定要狠狠发落了,眼下徐婉情绪不定,又一向和她亲近,只得暂且绕过她去,多派几人过来看守。

    吩咐完毕,周淮安起身离去。

    明月皎洁,悬于天上,洒下一片清冷的光辉。

    书房内阒然无声,周淮安静坐在几案旁,已有多时。室内没有燃灯,窗外月光透过纱窗,映在他俊美无俦的侧脸上,喜怒难辨。

    合目之时,满脑皆是那双绝望无助的眼神,心中不禁隐隐泛疼。如果不是他赶来,那后果将不堪设想,念及此,那宁明远就是死千百次也不足惜,只就这么让他死了,也太过轻易。

    又不禁想起怀中隐隐颤抖的身子,不盈一握的腰肢,落在手上绵软的触感,骨节分明的手不自主地摩擦手中杯面几下,随之诞生个荒唐的念头:那样纤细柔弱的腰肢,不知狠握起来,会不会断掉。

    念头方起,还不及止住,便似藤蔓滋生,疯狂爬满心房各个角落,那不经意瞥见的修长脖颈、透过破碎衣衫露出的肚兜一角、若有若现的沟壑,全部涌入脑海,驱之不去,欲念顿时升腾,灼得他口干舌燥。

    抬手猛灌了几口茶,闭眼静了半晌,才堪堪压下旁生的妄念。